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Investigador encuentra: las células B de memoria juegan un papel clave en la protección contra COVID-19 y otras enfermedades graves

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Las células B de memoria se descubrieron hace más de medio siglo. Pero los científicos apenas comienzan a comprender el papel crucial que desempeña en la protección de las personas contra enfermedades graves, informa la BBC.

En octubre de 2020, un equipo de científicos de la Universidad Rockefeller de Nueva York puso en marcha un proyecto para tratar de anticipar qué formas peligrosas de Covid-19 podrían aparecer en el futuro. Los científicos han sido conscientes de que el SARS-CoV-2 mutará y se volverá más contagioso y virulento.

El objetivo de los científicos, dice la BBC, era crear una versión artificial de la proteína espiga Covid-19, la proteína que usa el virus para ingresar a nuestras células, que podría prevenir todos los tipos conocidos de anticuerpos protectores que se han encontrado en el sangre de sobrevivientes de covid-19.

Los virólogos han creado un pseudotipo de virus que está diseñado para tener suficiente material genético para replicarse, lo que permite a los científicos modificarlo y comprender cómo se comporta sin riesgo de que escape.

Cuando el virus recién creado se probó en la sangre de personas que se curaron de covid-19 en 2020 y luego se vacunaron muchos meses después, sus anticuerpos pudieron unirse al virus y neutralizarlo por completo.

«Fue realmente increíble verlo», dijo Michel Nussenzweig, profesor de inmunología molecular en la Universidad Rockefeller y uno de los científicos involucrados en el proyecto. «Una de las cosas más importantes que hemos aprendido de la pandemia es cómo la respuesta de nuestro sistema inmunológico difiere dependiendo de si hemos sido infectados naturalmente, vacunados o ambos».

Las personas que se curaron de una infección por covid-19 en el pasado y luego se vacunaron parecen ser más resistentes a las nuevas variantes, Delta a Omicron.

“Una vez que las personas que han tenido covid-19 se vacunan con una vacuna de ARNm, se ve que producen una respuesta de anticuerpos que es tres veces mayor que aquellos que recibieron la vacuna sin una infección previa”, dice Nussenzweig.

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Células B de memoria

Pero la razón por la que estos pacientes muestran respuestas tan fuertes se debe a las células B de memoria. Estas células se generan en respuesta a un virus y el cuerpo lo recuerda si ese patógeno alguna vez regresa, dicen los periodistas de la BBC.

Esto se debe a que, si bien las células B no se unen a los virus, pueden convertirse en células plasmáticas cuando detectan una amenaza. Estas células plasmáticas producen anticuerpos dirigidos al mismo antígeno viral que sus células B nativas. Un grupo menos diverso de células B significa menos anticuerpos que pueden neutralizar el virus.

Una de las cosas que Covid-19 ha demostrado a los inmunólogos es que las personas con una mayor diversidad de células B están mejor equipadas para evitar un nuevo patógeno y, en particular, las variantes en constante evolución de Covid-19. Esto está influenciado por la edad, las condiciones de salud subyacentes y también simplemente por la genética. «Todos tendrán un repertorio diferente de células B que responden a cualquier infección», dijo Ali Ellebedy, profesor asociado de patología e inmunología en la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington. «Incluso si tiene hermanos, tendrán diferentes respuestas de células B».

A medida que envejecemos, ocurre la respuesta de las células B. Primero, el cuerpo comienza a producir una gama más pequeña de células B, lo que significa que es menos probable que tengan receptores que reconozcan los antígenos de un nuevo virus. Y, en esencia, lleva más tiempo movilizarse contra una amenaza, por lo que los patógenos letales pueden abrumar al sistema inmunitario antes de que se active. Estos son los factores que han hecho que los jóvenes con condiciones básicas de salud sean más vulnerables al Covid-19.

Durante los últimos seis meses, Nussenzweig ha estado estudiando las sutiles diferencias entre la infección natural por Covid-19 y la vacunación. Al aislar cientos de células B de memoria de individuos que fueron infectados o vacunados en varios momentos, descubrió que la infección natural parece dar como resultado células B de memoria que luego evolucionan continuamente. Esto significa que producen anticuerpos que tienen más probabilidades de proteger contra nuevas variantes del virus.

La principal revelación para los inmunólogos es que este efecto es aún más fuerte cuando las personas han sido infectadas y vacunadas (después de la infección).

Hasta ahora, parece que las vacunas de ARN mensajero, como las producidas por Pfizer, Moderna y Novartis, parecen estar dando los mejores resultados, aunque los investigadores aún están tratando de averiguar exactamente por qué. «Estas vacunas producen una respuesta de células B mucho más robusta con memoria», dice Ellebedy. «Si los compara con la vacuna contra la gripe como ejemplo, la respuesta es al menos 10 veces mayor».

Wherry predice que una mayor comprensión de las células B en general a través de Covid-19 también podría traer beneficios en el campo de la inmunoterapia para el cáncer. Explica que ahora sabemos que las células B producen anticuerpos contra ciertos lugares de los tumores, tal como lo hacen contra un virus. Las células B también trabajan con otros actores del sistema inmunitario, como las células T y las células dendríticas, para crear un entorno beneficioso para el ataque de ese tumor, y uno de los objetivos de las futuras inmunoterapias es estimular la interacción entre estas células.

«Esa pequeña interacción de tres células está asociada con un mejor resultado para todas las terapias contra el cáncer», dice. «Cada vez que te pasa esto, lo haces mejor».

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Tras una licenciatura en economía, un máster en gestión estratégica y 18 meses de viaje por todo el mundo, empecé a trabajar como redactor de páginas web.