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¿Son realmente especiales los zurdos?

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El 13 de agosto fue el Día Internacional de los Zurdos. ¿Qué sabe la ciencia sobre ellos? ¿Quiénes son los zurdos? La respuesta no es tan obvia como parece.

Los zurdos y diestros suelen ser juzgados por su mano dominante. Se utilizan cuestionarios para determinarlo. El más famoso es Edimburgo, pero todos son similares: se le pregunta a una persona cómo prefiere realizar varias acciones. El que mejores pistas da de todos es aquel en el que la persona tiene que sujetar un martillo, aunque fuera de laboratorios y consultorios médicos la pista la da la mano que escribe.

También hay una pierna dominante (¡e incluso un ojo!). Esto se ve en el fútbol: los jugadores zurdos son muy valorados porque se sienten más cómodos jugando en el lado izquierdo del campo y es difícil que los adversarios diestros jueguen con ellos. En 2016, los científicos calcularon que el 31 % de los jugadores de la selección holandesa juvenil dominaban el pie izquierdo. Fuera de la cancha, los zurdos son tres veces menos comunes: son algo más del 10%, y otro 9% de las personas prefieren una u otra mano (y, en realidad, una pierna).

Pero independientemente de la preferencia, las personas aún pueden usar una de segunda mano. Lo bien que lo hace se evalúa mediante tres indicadores: fuerza de agarre, velocidad y agilidad. Parecería que la habilidad depende directamente de las preferencias, pero los experimentos muestran que no siempre es así. Además, una tarea específica importa.

Quizá sea más correcto no dividir a las personas en dos grupos claros, sino situarlas en una escala en la que se pronuncien como zurdos y diestros, pero también debería haber casos intermedios. Y el genetista y neurólogo Daniel Geschwind dijo una vez que las personas zurdas a menudo usan mejor ambas manos.

¿Por qué unos son zurdos y otros diestros?
Ya en la semana 14 de embarazo, el embrión humano generalmente gira la cabeza hacia la derecha y se chupa el dedo de la mano derecha (curiosamente, solo dos tercios de las personas inclinan la cabeza hacia la derecha al besar, otro ejemplo de escala y en contra de compartir en dos grupos). Esto generalmente indica si el niño será diestro o zurdo, un rasgo que se puede suponer que es algo innato.

Según una hipótesis, las personas zurdas desarrollan su cerebro de una manera especial desde el útero debido a la testosterona. Por lo tanto, hay alrededor de una cuarta parte más de zurdos entre los hombres que entre las mujeres. Y el nivel y la susceptibilidad a la testosterona pueden depender de los genes de la madre y el niño. La herencia también se indica por el hecho de que los padres zurdos tienen más probabilidades de tener hijos zurdos, y si uno de los gemelos es zurdo, es más probable que el segundo sea zurdo.

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Los científicos trataron de encontrar el gen que determina este rasgo. Se sospechaba de varios candidatos. Cuando la decodificación del ADN se hizo más barata, se descubrieron decenas de pequeñas diferencias que, individualmente, afectan ligeramente si una persona es zurda o diestra. Pero, en primer lugar, no está claro cómo actúan y, en segundo lugar, incluso todos ellos juntos no te permiten decir con certeza quién está parado frente a ti.

El análisis de los datos de medio millón de británicos mostró que hay más zurdos entre los nacidos con bajo peso al nacer, gemelos y mujeres nacidas en verano, pero si se toman todas las estaciones, hay aún más zurdos. . Es más probable que sean aquellos que no son amamantados. Finalmente, la proporción de zurdos aumentó hasta 1970, y entre los nacidos fuera de Gran Bretaña hay casi un tercio menos. Los dos últimos patrones se explican más fácilmente por los prejuicios y la educación que por la naturaleza.

¿Cuáles son los prejuicios sobre las personas zurdas?
En muchas culturas, el lado izquierdo es malo. Para los cristianos, la mano izquierda está asociada con el diablo, para los musulmanes se considera impura. Cuando alguien tiene un ataque de locura, le preguntamos: «¿Te levantaste con el pie izquierdo?» Las palabras «justo» y «correcto» son similares por una razón. Y la palabra inglesa sinister, que significa «siniestro», «malvado», proviene del latín para mano izquierda. En inglés, la zurdera todavía se llama sinistralidad. Es por eso que los zurdos han sido tratados con cautela desde tiempos inmemoriales.

En la URSS y otros países, fueron reentrenados y, a veces, todavía lo hacen. No se trata tanto de la superstición o del hecho de que ser zurdo se considere una patología, sino que muchas cosas, como los ratones de computadora, se hacen asimétricas, convenientes para las personas diestras. Pero en la segunda mitad del siglo XX, cuando esta práctica se convirtió gradualmente en una cosa del pasado, hubo sugerencias de que ser zurdo, al menos en algunos casos, todavía era una anomalía en el desarrollo del cerebro.

Entonces, ¿la zurdera es una patología o una variante de la norma?
Aunque la zurdera es un fenómeno bien conocido pero misterioso, no se estudió realmente hasta la década de 1970. Después de eso, los científicos plantearon la hipótesis de que las personas zurdas se vuelven zurdas debido a lesiones en el nacimiento o que durante el embarazo, las hormonas sexuales (principalmente la testosterona antes mencionada) pueden alterar el desarrollo del cerebro. Estas suposiciones fueron respaldadas por estadísticas: se supone que las personas zurdas tienen más posibilidades de tener algunos trastornos neurológicos, mentales e incluso enfermedades autoinmunes y viven en promedio siete años menos que las personas diestras.

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Pero zurdos y diestros no están solo entre los humanos: están entre las palomas, las abejas, los peces cebra y otros animales, que están separados por millones de años de evolución. Es cierto que una desproporción tan grande, como en los humanos, nueve diestros por uno zurdo, es rara. Por ejemplo, en primates superiores, según algunas estimaciones, esta proporción es de 65/35.

Estas diferencias se reducen a la actividad del sistema nervioso, principalmente del cerebro. Los hemisferios del cerebro son responsables de diferentes funciones. Por qué esto es así no está del todo claro. La suposición principal es que la duplicación de funciones sería ineficiente. El cerebro representa solo el 2% del peso corporal, pero consume el 20% de la energía, y una cabeza grande en los niños complica el parto. La especialización también permite un procesamiento de información más rápido e incluso computación paralela.

Alguna vez se pensó que las personas diestras dominaban el cerebro izquierdo, mientras que las personas zurdas dominaban el cerebro derecho. De hecho, no se sabe mucho al respecto. Un experimento reciente mostró que en las personas diestras, es más probable que un hemisferio suprima al otro, y en las personas zurdas, es más probable que trabajen en paralelo. Es cierto que los participantes realizaron una sola tarea simple (presionar un botón), y la única diferencia en la función cerebral fue que los zurdos, en promedio, lo hicieron mejor con la mano derecha que los diestros con la izquierda. En otros experimentos, se probaron las habilidades verbales y la orientación espacial: según el primer indicador, las personas zurdas y diestras son iguales, pero las personas zurdas lo hacen un poco mejor que las personas diestras en lo que respecta a la orientación espacial.

Las personas zurdas probablemente sean diferentes de las personas diestras, pero falta una buena investigación al respecto, y la diferencia no parece ser tan grande como sugieren los estereotipos. No todas las personas diestras obedecen únicamente a la razón, al igual que no todas las personas zurdas tienen una intuición y habilidades creativas excepcionales. De hecho, las personas zurdas son más propensas a tener dislexia, esquizofrenia y otros trastornos, pero esto no significa que ser zurdo sea una patología.

Las personas zurdas y diestras fueron estudiadas de cerca hace solo unas décadas, y las tecnologías que le permiten mirar dentro del cerebro llegaron más tarde. Pero es por eso que existe la esperanza de que pronto los científicos puedan comprender mejor por qué somos diferentes y qué significa.

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Ingeniero mecánico de formación, trabajé en la industria durante 10 años, sobre todo en el sector nuclear. Llevo varios años trabajando como redactor web, utilizando mis conocimientos técnicos para escribir artículos sobre temas específicos, como las finanzas,